Estudio en el Conservatorio de Estocolmo desde 1887 hasta 1891 con el violín como instrumento principal. También recibió lecciones privadas de composición por parte deJohan Lindegren Se ganaba la vida tocando el violín en la Ópera Real de Estocolmo y en la Hovkapellet (orquesta sueca de la corte).

Desde 1897 y durante los próximos diez años, viajó mucho por Europa. Estudió técnica del violín en Bruselas y aprendió dirección de orquesta en Dresde. Posteriormente fue violinista y profesor de composición del Conservatorio de Estocolmo. En 1908 fue elegido miembro de la Academia Real de Música. A partir de 1910 fue director de música de la Universidad de Uppsala, puesto que ocupó hasta 1939. Dirigió también el coro estudiantil masculinoOrphei Drängar, con el que viajó por Europa.

Alfvén es uno de los compositores más importantes de Suecia junto con Franz BerwaldyWilhelm Stenhammar. De temperamento romántico, notablemente influido por Wagner yStrauss, utilizó el folclore de su país introduciendo en sus rapsodias temas de danzas típicamente suecas. Sus sinfonías, de estructuración clásica, muestran a un hábil orquestador.

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