Arenski compuso varias canciones y piezas para piano a los nueve años. Su padre y su madre se trasladaron a San Petersburgo en 1879, donde estudió composición en elConservatorio de San Petersburgo, como alumno de Rimski-Kórsakov. Después de graduarse en 1882 se hizo profesor en el Conservatorio de Moscú. Entre sus alumnos estuvieron Skriabin, Rajmáninov y Grechaninov. En 1895 Arenski regresó a San Petersburgo como director del Coro Imperial, habiendo sido recomendado por Balákirev. Se retiró en 1901, empleando su tiempo como pianista, director de orquesta y compositor.

Arenski murió de tuberculosis en un sanatorio finés en 1906. Se alega que la bebida y las apuestas destrozaron su salud.

Piotr Ilich Chaikovski fue la mayor influencia en las composiciones musicales de Arenski. Incluso Rimski-Kórsakov dijo, “En su juventud Arenski no escapó a cierta influencia mía; posteriormente la influencia vino de Chaikovski. Será rápidamente olvidado.” La percepción de que rehuyó tener un estilo personal distintivo contribuyó al largo olvido de su música, pero en los últimos años varias de sus obras han sido grabadas. Especialmente popular son las Variaciones sobre un tema de Chaikovskibasada en una de las Canciones infantiles, Op. 54. Arenski fue quizás mejor en lamúsica de cámara, en la que escribió dos cuartetos de cuerda, dos tríos con piano y un quinteto con piano.

 

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